Em uma boate de Londres, sob luzes piscantes, os gêmeos Hermon e Heroda Berhane dançam com uma multidão de foliões. Eles são surdos e, embora não possam ouvir a música, suas roupas ondulam e vibram junto com o som.

“Existem muitas maneiras pelas quais a tecnologia pode incluir pessoas surdas e tornar nossa vida mais inclusiva e nos fazer sentir parte da sociedade”, eles me disseram mais tarde em um e-mail escrito por cowritten. Eles estão descrevendo a experiência de usar um dispositivo chamado SoundShirt, desenvolvido pela empresa de moda e tecnologia de Londres CuteCircuit. “A música pode elevar você ou uma música triste pode fazer você refletir, de modo que” sentir a música “foi uma experiência emocional para nós.”

Usando atuadores embutidos no tecido da peça, o SoundShirt pega a música e a transforma em um conjunto de vibrações motorizadas. Diferentes instrumentos são mapeados no tronco e nos braços como sensações hápticas, zunindo e oscilando contra a pele como uma espécie de tradução tátil do som. Para uma pessoa surda, afirmam os designers do SoundShirt, é uma maneira de realmente “sentir a música”.

No escritório da CuteCircuit em Londres, entre os arranha-céus de Canary Wharf, eu experimento. Não há luzes piscantes nem pista de dança lotada neste arranha-céu de madeira polida e janelas do chão ao teto, mas há uma gravação filmada de uma orquestra tocando a abertura do concerto de Felix Mendelssohn, “The Hebrides”. À medida que as cordas florescem e a percussão troveja, meu intestino vibra sob um conjunto de cilindros entrelaçados no tecido. É quase como capturar a sensação de seu estômago caindo em um crescente intenso, embora sob o comando de mecanismos cuidadosamente selecionados.

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Eu não sou surdo, e posso assistir e ouvir a gravação da orquestra enquanto o SoundShirt faz seu trabalho. Ter pelo menos mais um estímulo é crucial para entender o que está acontecendo. “Para usuários surdos, é muito importante ver a ação para mapear o que eles estão sentindo com o instrumento que está criando essa sensação”, diz Ryan Genz, um dos co-fundadores da CuteCircuit. Dessa maneira, o cérebro é capaz de estabelecer conexões entre o que está vendo e as ondas de movimento motorizado que banham o corpo.

Toda a idéia de “sentir” a música é uma perspectiva profundamente íntima, e é interessante saber que as raízes da criação do CuteCircuit remontam a um dispositivo anterior chamado HugShirt. “A idéia era enviar abraços a longas distâncias”, diz Francesca Rosella, outra co-fundadora do estúdio. “Você veste a camisa, se aperta e os sensores capturam onde você está tocando, com que força está tocando e por quanto tempo está tocando. Todos esses dados podem ser transmitidos para o outro lado do mundo, para um amigo que também usa um HugShirt. ”

Ao desenvolver o HugShirt em 2002, Rosella e Genz executariam o que ela descreve como “tempestades corporais”, convidando os testadores a se abraçarem enquanto usavam marcador vermelho para delinear os lugares em que as mãos tendiam a ser colocadas no corpo de outras pessoas. “Tivemos pessoas literalmente se abraçando por muito tempo”, explica ela. “Alguns deles acabaram se casando.”

Como a tradução de palavras de um idioma para outro, nunca é tão simples como pode parecer à primeira vista; ligado às decisões daqueles que estão interpretando.

Em 2016, a Junge Symphoniker Orchestra na Alemanha procurou o CuteCircuit, perguntando se o estúdio seria capaz de transformar o HugShirt no sentido de tornar seus shows mais acessíveis aos membros do público surdo. O estúdio concordou e começou a mapear uma sinfonia em contato, sobrepondo os padrões de abraço de sua criação anterior com os instrumentos de uma orquestra.

Abraçar não era a única consideração para localizar sons no corpo. Genz explica que o próximo ponto de referência foi o layout da própria orquestra, com os instrumentos agudos mais próximos das frequências frontais e inferiores, como o contrabaixo e a chaleira, na parte de trás da sala. “Então, mapeamos a camisa dessa maneira, para que você tenha as altas frequências próximas ao seu rosto e se movendo para a parte de trás da orquestra à medida que ela se afasta do seu rosto”, diz Genz.

Outra consideração foi como os ouvintes tendem a descrever a “sensação” da música especificamente em suas entranhas. “Se você já esteve em um clube, normalmente sente o baixo no estômago”, diz Genz. “Se existem outros instrumentos, como tarolas ou bipes, você os sente mais nas extremidades. Por isso, pensamos nas áreas de ressonância natural do corpo e tentamos manter esse mapeamento. ”

Graças ao trabalho de 30 atuadores diferentes, o SoundShirt parece se contorcer enquanto a música toca, pulsando no baixo e formigando nas cordas. A pessoa que o usa certamente sente alguma coisa, mas eles sentem a música?

Salomé Voegelin, professor associado de artes sonoras no London College of Communication, é cético. “Quando ouço uma sinfonia de Beethoven em uma sala de concertos, ela me toca. Mas esse toque perceptivo é muito pessoal. Isso pode me deixar louco, ou respirar. Meu corpo é contingente no momento. Considerando que o toque desse design é predeterminado, de certa forma, por outra pessoa. ”

Para Voegelin, o som do mapeamento não é uma tarefa simples. Como a tradução de palavras de um idioma para outro, nunca é tão simples como pode parecer à primeira vista, vinculado às decisões daqueles que estão interpretando.

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“Na tradução do som em impulsos … na camisa, no seu corpo, há um designer que tem uma intenção”, diz Voegelin por telefone. “Existe a própria tecnologia, que tem suas próprias atribuições estéticas e ideológicas. É assim que se sente uma sinfonia de Beethoven, projetada dessa maneira, por essa pessoa, com este material, esse tecido e essa tecnologia. ”

Embora ela seja cautelosa com as alegações do CuteCircuit de que a camiseta pode deixar as pessoas “sentirem” música, Voegelin vê um potencial radical em traçar linhas entre som e toque. “O som nos faz pensar no toque de uma maneira diferente. Se apertássemos as mãos, diríamos que minha mão tocou sua mão. Mas, no som, é muito mais complicado dizer o que foi tocado. ” Essa imprecisão, diz ela, é uma “sensibilidade sônica”; uma maneira de pensar sobre o mundo que é diferente da sensibilidade visual nítida que tendemos a usar, que governa amplamente como impomos julgamentos de valor a objetos e pessoas da cultura ocidental.

Talvez o que esses dispositivos busquem não seja uma sensação equivalente ao som, mas uma busca por uma maneira totalmente diferente de entender o mundo ao nosso redor.

“Nesta conversa telefônica, não vejo você e nunca o vi antes, mas estamos juntos”, ela me diz. “Uma sensibilidade sônica nos leva a uma maneira de estar com outras pessoas, com outras coisas. É um toque que prepara uma sensibilidade social e política muito diferente. ”

A tecnologia pode viver de acordo com essa visão radical? O CuteCircuit não é a única empresa que está entrando em contato. A startup norte-americana NeoSensory, por exemplo, diz que sua pulseira Buzz “detecta o mundo ao seu redor e traduz os sons em ricos padrões de vibrações”, com cães latindo e bebês rindo se sentindo de maneira diferente. Ele promete uma maneira de estar com outras pessoas que é mais conectada, tangível – e se você é surda – compreensível. Pode ser de enorme utilidade, mas, com o objetivo de “traduzir” o som dessa maneira, renuncia à “sensibilidade sonora” difusa que Voegelin identifica?

“Uma das pessoas que mais gostamos de citar é Marshall McLuhan”, diz Rosella, da CuteCircuit. “Ele disse: ‘talvez o toque não seja apenas o contato da pele com as coisas, mas a própria vida das coisas na mente.'” Talvez “tradução” não seja a palavra certa, afinal. Talvez o que esses dispositivos busquem, ou pelo menos deveriam buscar, não seja uma sensação equivalente ao som, mas uma busca por uma maneira totalmente diferente de entender o mundo ao nosso redor.

Para Hermon e Heroda Berhane, a maneira de estar com outras pessoas, sob as luzes de uma boate de Londres, era determinada pela sobreposição entre som e toque, música e vibração. Eles me dizem que foi uma experiência emocional “sentir fisicamente a música e poder dançar com todos os outros na multidão”. Sejam os motores giratórios ou os corpos dançantes, as irmãs Berhane foram tocadas pela música.